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上原「世界一クローザーへの軌跡」打撃投手だった高校時代


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 レッドソックスの守護神・上原浩治投手(39)は15日(日本時間16日)にミネアポリスのターゲット・フィールドで行われたオールスター戦に初登板し、打者1人を空振り三振に仕留めた。今ではメジャー屈指のクローザーと呼ばれる上原だが、東海大仰星高時代は主力選手どころか、全く無名の存在だった。もちろん、甲子園も経験していない。原石はいかに磨かれ、輝くようになったのか。その軌跡を2回に分けて振り返る。前編は高校の3年間にスポットライトを当てた――。

 

上原浩治「中継ぎピッチャーズバイブル」

 上原の高校時代でひとつハッキリしているのは、当時からコントロールのいい投手だったということだ。ただし、今では想像もできないが、打撃投手として、という注釈がつく。

 上原は「(打撃投手は)もちろん、やりたくてやったわけではないです」と切り出した。信じられないことだが、高校時代の上原は3年間をほとんど“補欠”として過ごした。2年生の秋に背番号「8」を付けたことがあるというが、上原の意識では「いやいや、(3年間)補欠ですよ」。

 試合に出場する場合は外野手、もしくは三塁ベースコーチ。3年生になると控え投手になり、打撃練習に投げることはなくなった。ちなみにエースは、レンジャーズ時代にチームメートとして再会した阪神の建山義紀投手(38)。上原は、遠い昔の記憶がよみがえってきたのか、こう続けた。

「あのころに意識していたことといえば、リリースポイントとか、ここで離せばここに行くということかな。要するに、打撃投手はストライクを投げないとダメやし、それに先輩相手に投げるわけですから、ストライクを投げなとかってのはありましたからね。気持ち良く打ってもらった方がいいじゃないですか。だからストライクを取るっていうことは、簡単にはなりますよね。だって真ん中に投げればいいわけやから。ただ、投手になったら違いますよ。真ん中に投げることなんてほとんどないので」

 

 上原がエース級の投手や、主力野手だったら、打撃投手を務めることもなかっただろう。だが、それが幸いした。打撃投手を務めたことで、上原の制球力は磨かれた。

 

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