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メジャーの強打者ねじ伏せた上原の“魔球”誕生秘話


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 レッドソックスの守護神・上原浩治投手(38)にとって2013年は忘れられないシーズンだった。中継ぎでスタートし、クローザーに指名されたのは6月21日。すると圧倒的な投球でチームの勝利に貢献し、日本人投手初のワールドシリーズ胴上げ投手になるなど、4度も胴上げ投手になった。今ではメジャー屈指のクローザーと評価される上原の代名詞はスプリット。メジャーの強打者たちが「打てない」と口を揃える“魔球”だ。魔球はいかにして誕生したのか。知られざる苦闘の歴史を明かす。そして14年は――。

上原浩治「中継ぎピッチャーズバイブル」(正月特別版)

レッドソックスの守護神・上原

 13年の上原は世界一に輝いたレッドソックスのクローザーとして記録にも記憶にも残った。特筆すべきは142キロ前後のストレートと130キロ前後のスプリットと2つの球種でマウンドを支配したことだ。投手は球速だけで評価できないことを証明した。さらに上原が駆使するスプリット、正確には「スプリット・フィンガード・ファストボール」は、メジャーで最も攻略が難しい“魔球”と言える。

 上原がスプリットを投げ始めたのはプロ1年目、1999年のことだった。15年の歴史を振り返ってもらった。

「ここまでコントロールできるとは思っていなかった。やっぱりスプリットには(リリースしたらコースは)あとは球に聞いてくれっていう感じのイメージがあったので、そういう意味ではコントロールできるようになったというか。まあ、100%じゃないですけど、ある程度投げられていると思う。スプリットは自分の生命線でもあると思うのでね」

 投げ始めた99年はどうだったのか。

「最初は全然、ホントにどこに行くか分からなかった。ベース付近に落とせばいいやって考えていた」

 ある程度自分のモノにできたという手応えを感じたのはいつか。

「2002年ですね。なんかコントロールできるというのがあった。日本のボールが投げやすかったというのもあるが、02年ですね。自分の記憶の中では」

 次のステップは…。

次のページへ:投げられるような感覚をつかんだのが02年>

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