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上原の“神の制球”は工藤公康直伝だった


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2005年2月、ブルペンで投げる工藤(中)を正座して食い入るように見つめる上原

 レッドソックスが5年ぶりにア・リーグ優勝決定シリーズに進出した。立役者はクローザー・上原浩治投手(38)だ。レイズとの地区シリーズ第3戦でサヨナラ被弾したものの、第4戦では打者4人を完璧に抑えて雪辱を果たした。ストレートとスプリットだけで打者を圧倒する絶対守護神の評価は全米で急上昇。驚異の投球術の一端を上原が明かす。

 

上原浩治「中継ぎピッチャーズバイブル」(特別編)

 144キロ前後のストレートと130キロ前後のスプリット。これが上原の持ち球だ。厳密に言えば、キャンプ中に習得にいそしんだカットボール(スライダーのような変化をすることもあるため、本人はカット系と表現)も投げるし、めったに使わないがカーブもある。もっともストレートとスプリットを引き立てるための見せ球だ。事実、8月後半からほとんど投げていない。上原も「勝負球ではない」と認める。正真正銘、2つの球種で勝負しているのだ。

 しかし、上原の投球を見て“球種が2つしかない”と感じることはなく、むしろ“2つで十分”と思える。オリオールズ時代にクローザーとして活躍した2010年、142キロのストレートでバッタバッタと空振りを奪うため、地元メディアが「マジック・ファストボール」と呼んでいた。

 なぜ、球種を絞ったのか。伝統のチームでクローザーの地位を不動のものにした右腕は開口一番、「それは工藤(公康)さんのおかげです」と話し、こう続けた。「球種を増やすんじゃなくて、持っているモノをもっと磨けという工藤さんのそのひと言で、(投手としての)考え方が定まりましたね。(今の制球力は)磨いてきた結果だと思っているし、それはまだまだ磨けるもんやと思っている」

 上原が工藤氏から金言をもらったのは巨人でチームメートだった00~06年。「いつだったかは覚えていないですけど、キャンプ中とかよく話をさせていただいた。これからどうあるべきかとか、いろんな話をね。斎藤(雅樹)さん、槙原(寛己)さん、桑田(真澄)さんもそうですが、工藤さんはボクにとって生きた教材でした。工藤さんがブルペンに入ると聞けば、よく見学に行きました」

 上原が「工藤さんもどっちかっていうと(2種類だけ)、真っすぐとカーブだけで生きてきた人」と表現する工藤氏だけに説得力があったようだ。上原の進むべき道は工藤氏のひと言で決まったのかもしれない。

 上原は今、投球をこう考えている。

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