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【福岡ボート・マスターズチャンピオン】“インの鬼”西島義則 インモンキー誕生秘話


【福岡ボート・マスターズチャンピオン:カウントダウンコラム(3)】歴戦の古豪が火花を散らすボートレース福岡プレミアムGⅠ「第19回マスターズチャンピオン」が17日に開幕する。今回から出場資格が45歳以上に引き下げられ、松井繁、服部幸男、田中信一郎らSGメンバーが多数参入。ここではそんな新参者を迎え撃つ常連組を紹介。恒例のカウントダウン連載「われら真のマスターズ」の第3回は“インの鬼”西島義則(56=広島)だ。

 プロのレーサーとして最も大事なことは? いきなりこんな質問をぶつけてみた。すると――。

「お客さんを第一に考えること。それに尽きる。よく『選手道が…』とか言うヤツがいるけど、どっち向いて走っているんだって。お客さんがお金を賭けてくれなきゃ僕らの仕事は成り立たない。自分の立場を優先させるなんてプロ根性がないってことだ。本当のプロ意識を持っとるのは、上位100人くらいだと思っているよ」

 立て板に水のごとく堂々と語れるのは、自分のスタイルに信念と覚悟を持っているからだ。

 インへのこだわりが確立したきっかけは、93年3月の戸田SGクラシック。モンキーターンという時代の最先端の旋回を駆使した“艇王”植木通彦(引退)の優勝劇に衝撃を受けた。「あの植木のレースを見て心に期した。これをやらないと時代についていけない。だから外から握る練習を何度も重ねた」

 並の選手ならここで終わるが、西島の発想はその先をいった。「外から全速で回れるなら、じゃあインでやったらどうなるか。差されもまくられもしない最強のターンができるんじゃないかって。それでインから全速で回る自分だけのターンを作ったんだ」

 ヘルメットが水面につきそうなほど深い前傾姿勢のインモンキー。独自の旋回はそのシルエットから「ペリカンモンキー」とも呼ばれ、ここにイン屋・西島が完成した。最強の武器を得た西島は94年に「最高勝率選手」に輝き、97年3月のクラシックでSG初V。00年にはグラチャン、オーシャン、メモリアルのSG3連続Vの偉業を成し遂げるなど、その後の活躍は周知の通りだ。

 強豪が参入する今回のマスターズについて「SGと同じようなメンバーだし、ピット離れから気を抜けないから楽しみだね」と心を躍らせる。

「加藤(峻二)さんも大嶋(一也)さんも辞め、気付いたら登録番号が上から30番目くらい。老いは宿命だけど、まだ気持ちは若い。舟券に貢献できる限り走り続けるよ」

 イケメンレーサーが幅を利かせる時代だが、こんな強烈な「昭和臭」を放つ男が集まるマスターズにこそ、プロのあるべき姿の答えがある。

☆にしじま・よしのり=1961年10月30日生まれ。広島支部の49期生。81年11月の宮島一般戦で2連勝の鮮烈デビュー。84年11月の住之江一般戦で初V。GⅠは89年1月の尼崎新鋭王座決定戦の初Vを皮切りに16V。SGはクラシック2連覇(97、98年)、2000年のグラチャン、オーシャン、メモリアルの3連勝を含む7V。通算91V。身長167センチ。血液型=AB。

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